ורה רובין (1928-2016)

15822964_1241548149267386_6744885736787847272_nאסטרופיזיקאית אמריקאית יהודיה. נודעה במחקריה על תנועת גז וכוכבים בגלקסיות, מחקרים שהייתה להם תרומה משמעותית בגילוי מרכיבים בלתי ידועים של היקום ובמיוחד החומר האפל.
רובין נולדה בשם ורה קופר בפילדלפיה, למשפחה יהודית יוצאת ליטא. היא החלה להתעניין באסטורונומיה כבר בגיל צעיר- נטייה שזכתה לעידוד מצד הוריה.
התפתחותה כמדענית נתקלה בקשיים כשהגיעה לאקדמיה- שם הופלתה עקב היותה אישה. היא סיימה את התואר הראשון שלה במכללת וסאר בניו-יורק, מכללה יוקרתית לנשים, אולם לא התקבלה לאוניברסיטת פרינסטון, אליה הגישה מועמדות, על רקע מגדרי. לבסוף היא התקבלה לאוניברסיטת קורנל- ועבודת המאסטר שלה התמקדה בתנועת גלקסיות.
באותן שנים כבר היה ידוע מעבודותיו של האבל כי היקום מתפשט, אולם רובין גילתה כי בניגוד לסברות- הגלקסיות אינן מתרחקות בצורה ישירה, אלא ישנה הזחה בתנועתן.
רובין המשיכה את מחקרה על תנועת הגלקסיות גם בתואר השלישי שלה, אותו ערכה באוניברסיטת ג'ורג'טאון בוושינגטון, והיתה מהראשונים לזהות שגלקסיות אינן מפוזרות באופן אקראי בייקום, אלא מאוגדות בצבירים.
תוצאות מחקריה- גם במאסטר וגם בדוקטורט לא התקבלו בחמימות על ידי הממסד המדעי של אותה התקופה.
לאחר עשור באוניברסיטת ג'ורג'טאון המשיכה רובין למכון קרנגי, שם המשיכה לחקור את תנועת הגלקסיות, יחד עם קנט פורד. בתצפיותם הם גילו כי המסה הנראית לעין של הכוכבים בגלקסיה אינה יכולה להסביר את מהירותם של הכוכבים החיצוניים, לכן ישנה כנראה מסה נוספת, שאיננו יכולים לראותה. הרעיון של חומר אפל הועלה כבר בשנות ה-30, אבל עבודתם של רובין ופורד סיפקה הוכחות ראשונות לקיומו.

החומר האפל שינה מן היסוד את תפיסתנו בנוגע ליקום וחולל מהפכה בפיזיקה כולה. המאמצים להבין את טיבו מעסיקים חוקרים רבים באסטרופיזיקה ובפיזיקה של חלקיקים.

נוסף על עבודתה המדעית פורצת הדרך, פעלה רובין רבות גם לקידום נשים במדע, במיוחד באסטרונומיה.
עבודתה פורצת הדרך של רובין זיכתה אותה בפרסים מדעיים ובאותות הוקרה רבים, בראשם המדליה הלאומית האמריקאית למדעים (1997), פרס גרובר (2002) ומדליית הזהב של החברה המלכותית הבריטית לאסטרונומיה (1996). היא גם זכתה לאסטרואיד הנושא את שמה, ובשנים האחרונות הוזכרה כמה וכמה פעמים כמועמדת לפרס נובל בפיזיקה.

התמונה באדיבות נאסא